Une Histoire de la Soie Laotienne 

 

Le tissage de la soie, pour l'usage quotidien et les rituels, fait partie intégrante de la vie et de la culture au Laos depuis des siècles. La plupart des femmes des villages laotiens ont appris l'art du tissage et les dessins traditionnels de leurs mères lorsqu'elles étaient petites filles.

“Autrefois, nous utilisions la soie pour tout, même comme couches pour les bébés. Chaque foyer de notre village a élevé des vers à soie et produit de la soie. Les femmes produisaient du sinh de soie dans divers motifs mutmee, des chemisiers de soie, des sarongs de soie pour les hommes, des taies d'oreiller de soie, des housses de coussins de soie, et des nappes de berceau de soie.”
Grandmère Tu, Savannakhet Province

Revitaliser un artisanat traditionnel

Pendant plus de 40 ans après la Seconde Guerre mondiale, les arts séculaires de la soie laotienne, de la teinture et du tissage sont tombés en déclin et ont presque disparu. Seuls les groupes ethniques Tai Dam, Tai Deang, Tai Moei et Tai Phuan du nord et du centre du Laos ont maintenu les traditions vivantes.

La marée a commencé à changer au milieu des années 1990, lorsque le Laos a adopté une politique plus ouverte en matière de commerce et de tourisme et que la demande de soie et de produits tissés du Laos a augmenté.

Une organisation non gouvernementale laotienne, le PADETC (Participatory Development Training Centre), qui se spécialise dans le développement rural, a reconnu que la production de soie et le tissage pouvaient réduire la pauvreté chez les femmes rurales pauvres, et elle a ajouté la production et l'exportation de soie à ses projets de développement rural. Saoban est né du travail pionnier de PADETC avec les artisans villageois.

La soie dans l'histoire et la culture laotienne

La soie naturelle est produite par les vers à soie qui filent des filaments fins en cocons. Il y a plus de 3 000 ans, les Chinois ont découvert que la soie pouvait être récoltée et tissée; le savoir s'est ensuite répandu le long de la Route de la soie dans d'autres parties du monde. La soie a été introduite au Laos lorsque les peuples Tai-Lao ont migré de leurs terres ancestrales du sud de la Chine vers le Laos actuel, apportant avec eux les connaissances de la culture de la soie, de la teinture et du tissage sur des métiers à tisser en bois.

Au Laos, les Tai-Lao ont rencontré les Mon-Khmers autochtones, qui utilisaient des métiers à tisser à sangles ou à tension corporelle pour tisser d'autres types de tissus, principalement du coton brut et du chanvre. Ce contact culturel a donné aux textiles laotiens la diversité et la complexité des motifs qui les distinguent aujourd'hui.

Production et transformation de la soie

La production et le traitement de la soie tissée à la main requièrent beaucoup d'habileté et de patience. Le processus commence par l'alimentation des vers à soie avec des feuilles de mûrier. Comme les vers à soie meurent si le temps est trop humide ou trop froid, il est préférable de cultiver les vers à soie entre mars et juin et entre septembre et novembre.

Il faut 24 jours pour qu'un ver à soie mûrisse de l'œuf au cocon. Pour extraire la soie, les cocons sont plongés dans des pots d'eau bouillante pour ramollir la soie. Le travail doit être fait dans les cinq à sept jours suivant la formation du cocon, sinon le papillon de nuit à l'intérieur mâchouillera la soie.

Après avoir été étiré, la soie est filée en fil et triée selon sa finesse. Le fil est ensuite bouilli dans une solution de soude caustique pour éliminer la résine naturelle qui adhère au cocon.

Enfin, le fil est teint et tissé. Dans le passé - et encore aujourd'hui dans certaines collectivités rurales éloignées -, tout ce processus était souvent effectué par une seule personne. Aujourd'hui, les tisserands qui ne possèdent pas de champs de mûriers achètent généralement de la soie transformée.